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Las garrapatas y la enfermedad de Lyme

La enfermedad de Lyme (Lyme disease en inglés), también conocida como borreliosis de Lyme, zoonosis o parasitosis, se transmite mediante las garrapatas. Cuando la garrapata chupa nuestra sangre, se produce un contacto entre nuestra piel y el sistema digestivo de la garrapata. En ocasiones la garrapata puede estar infectada por la bacteria Borrelia. Esta afección puede ser peligrosa porque puede afectar a ciertos órganos o sistemas, como el sistema nervioso, la piel y las articulaciones.

Existe un tratamiento antibiótico para la enfermedad de Lyme, pero si no se toma dicho tratamiento, o si se toma demasiado tarde, la infección progresa en tres fases que pueden durar varios años y pueden conducir a una enfermedad crónica. Cuanto más rápido se trate la enfermedad de Lyme, mayores serán las probabilidades de curación. 

Las garrapatas

¿Qué son las garrapatas?

Las garrapatas son pequeños insectos arácnidos, por lo que tienen 8 patas y un cuerpo redondo que puede ser negro, marrón, gris, naranja o blanco. Se encuentran en pastos altos y áreas boscosas, es decir, en bosques, dunas, parques y todos los espacios verdes. Por lo tanto, afectan más a menudo a los niños, a los trabajadores agrícolas, y a los senderistas, pero también a los jardineros, a los deportistas, a los animales, etc. Están presentes sobre todo desde la primavera hasta el verano, y este año son muy numerosas.

Se enganchan a la piel de los vertebrados para alimentarse de su sangre, por lo tanto, pueden encontrarse en la piel de un animal, un mamífero o un ser humano. Las garrapatas son comunes en perros y niños, ya que juegan más a menudo en la hierba y en el bosque que los adultos. La persona o animal portador de una garrapata se llama "huésped".

¿Cómo transmite la garrapata la enfermedad de Lyme?

Para chupar la sangre de su huésped, las garrapatas clavan su cabeza con sus colmillos en la piel. De este modo, tienen acceso a los pequeños vasos sanguíneos que riegan la piel. La responsable de la transmisión de la enfermedad de Lyme no es la picadura de garrapata, sino la bacteria Borrelia. Esta bacteria no está presente en todas las garrapatas, por eso, afortunadamente, no todas las personas que son picadas o mordidas por una garrapata desarrollan la enfermedad.

¿La garrapata siempre transmite la enfermedad de Lyme?

Si la garrapata está infectada con borrelia, puede transmitirla a su huésped a través de su saliva. Para ello, deben pasar varias horas enganchadas a la piel (más de 12 horas). Si se retira directamente o con la suficiente rapidez, normalmente no transmitirá la bacteria, incluso aunque ya haya causado una lesión.

¿Cómo reconocer una garrapata?

Las garrapatas son visibles a simple vista: son pequeños insectos marrones o negros, a veces con el vientre anaranjado o blanco. En la piel, pueden simplemente parecer una pequeña mancha negra. Algunas veces, el huésped puede sentir la mordedura, pero también puede pasar desapercibida. También puede aparecer un área roja alrededor de la mordedura, pero no siempre. Si las garrapatas permanecen adheridas a la piel durante demasiado tiempo, pueden volverse peligrosas, ya que algunas de ellas son portadoras de la enfermedad de Lyme. La picadura de la garrapata puede causar una serie de síntomas desagradables. Si experimentas síntomas después de la picadura de una garrapata, es esencial que consultes a tu médico de cabecera, quien te recetará antibióticos. A continuación te mostramos los principales síntomas.

Es necesario inspeccionar siempre tu cuerpo, el cuerpo de tu pareja o de tu hijo, o el de tu mascota, especialmente si has estado en contacto con la naturaleza. Para buscar una garrapata, inspecciona cuidadosamente los pliegues de la piel. A las garrapatas les gusta vivir en áreas calientes y húmedas, es decir, en los pliegues del cuerpo: el hueco del codo o la rodilla, el axila, la ingle o detrás de las orejas. ¡La inspección es por lo tanto la palabra clave!

¿Cómo quitar una garrapata?

No te rasques, evita el alcohol y el uso de pinzas, ya que podría dejar la cabeza dentro de la piel, lo que aumentaría el riesgo de contraer la enfermedad de Lyme. Tampoco intentes quitártela con jabón. Para quitar una garrapata, usa siempre una pinza para garrapatas, ya sea en un niño, un perro o un gato. Además, desinfecta el área solo después de retirar la garrapata y revisa esta zona durante varios días. Asegúrate siempre de haber retirado la garrapata por completo, ya que si no la quitas adecuadamente, podría causar infección o transmitir la enfermedad de Lyme.

¿Cómo evitar las garrapatas?

Existen algunos repelentes de garrapatas, pero la mejor protección sigue siendo la ropa como los pantalones, las mangas largas, los zapatos cerrados y los sombreros, especialmente para los niños.

Nota: para saber todo sobre las garrapatas en nuestros amigos animales, lee nuestro artículo sobre este tema

La causa de la infección y los síntomas de la enfermedad de Lyme

La enfermedad de Lyme es una enfermedad infecciosa causada por el contacto con una bacteria, la Borrelia, que puede ser transmitida a través de la garrapata. La garrapata contrae esta bacteria cuando se alimenta de la sangre de animales como roedores (ratones, ardillas, etc.), aves u otros mamíferos (caballos, perros, ciervos, etc.). La enfermedad de Lyme no se desarrolla en estos animales, por lo tanto, la garrapata ingiere las bacterias en su sistema digestivo y las transmite a los seres humanos cuando se alimenta de su sangre. Ten en cuenta que debe estar adherida a la piel durante unas 12 horas para que exista riesgo de contaminación. Para contraer la enfermedad de Lyme, la garrapata infectada debe picarte o morderte y alimentarse de tu sangre durante varias horas. Los seres humanos no pueden transmitir la enfermedad de Lyme entre ellos. Además, la enfermedad no es contagiosa de una persona a otra. Los perros también pueden contraer la enfermedad de Lyme, pero en ellos también será a causa de la picadura de una garrapata.

Los síntomas de la enfermedad de Lyme

Los síntomas de la enfermedad crónica de Lyme pueden ser difíciles de detectar y no siempre aparecen, pero las consecuencias de esta patología pueden ser muy graves. La enfermedad no es mortal en sí, pero los síntomas pueden empeorar hasta el punto en que puede llegar a serlo. Las arritmias cardíacas son un buen ejemplo. Por lo tanto, la infección de Lyme puede pasar fácilmente desapercibida o confundirse con otras enfermedades. La enfermedad de Lyme se desarrolla en 3 fases principales:

Primera fase o fase inicial de la enfermedad de Lyme: eritema cutáneo migratorio

En esta etapa de la enfermedad de Lyme, no se experimentan síntomas en aproximadamente el 50% de los casos. Eritema cutáneo migratorio (ECM): enrojecimiento que aparece entre 3 y 30 días después de la picadura de la garrapata.

  • La lesión es abultada y aparece alrededor del sitio de la mordedura, es más roja por el centro que por los bordes, a veces con un círculo blanco en el medio, y no pica. Normalmente aparece en las piernas y algunas veces en los brazos o en la cara.
  • Más raramente:
  • Dolores de cabeza
  • Dolor articular, rigidez del cuello
  • Fiebre baja (generalmente unas horas después de la picadura)
  • Cansancio
  • Ganglios inflamados (que indican la diseminación de las bacterias en el organismo)

Existen antibióticos disponibles contra la enfermedad de Lyme, pero si no se trata, la lesión desaparecerá por sí sola (sin embargo pasará a la siguiente etapa de la enfermedad).

Segunda fase de la enfermedad de Lyme: infección diseminada

Esta fase puede ocurrir varias semanas o meses después de la desaparición de la ECM, y en ocasiones puede ser el primer signo de la enfermedad de Lyme, ya que en la mitad de los casos, ni siquiera hay enrojecimiento de la piel en la primera fase. Los síntomas son diversos:

Síntomas cutáneos

(Re)aparición de lesiones cutáneas similares a las observadas en la fase inicial de la enfermedad de Lyme.

Síntomas neurológicos (neuroborreliosis)

  • Dolor en el lugar de la picadura
  • Daño del nervio facial (neuralgia, parálisis facial)
  • Dolores de cabeza
  • Meningitis
  • Rigidez del cuello
  • Trastornos del sueño
  • Interrupción auditiva

Síntomas articulares (menos frecuentes en Europa)

  • Dolor o inflamación articular (especialmente en la rodilla, el codo o el hombro)
  • Dolor muscular
  • Dolor en las extremidades

Síntomas cardíacos y respiratorios (poco frecuentes)

  • Síncope (pérdida del conocimiento)
  • Palpitaciones
  • Dolor en el pecho
  • Trastornos del ritmo cardíaco
  • Dificultades respiratorias

Tercera fase o fase tardía de la enfermedad de Lyme: borreliosis crónica de Lyme

Esta fase ocurre meses o incluso años después de la picadura de la garrapata infectada. La enfermedad de Lyme se vuelve crónica y los síntomas son cada vez más pronunciados. Además, puede estar acompañada de trastornos cardíacos, gastrointestinales, nerviosos o musculares. Estos signos son difíciles de atribuir a la enfermedad de Lyme, como sinusitis, artritis o tinnitus (zumbido en los oídos).

Algunas posibles manifestaciones son:

Síntomas cutáneos

  • Inflamación de la piel, que puede incluso conducir a la atrofia (acrodermatitis atrófica crónica o enfermedad de Pick Herxheimer)
  • Linfocitoma cutáneo: nódulo rojo o morado que aparece a menudo en la cara o en el lóbulo de la oreja y suele desaparecer por sí solo (a veces presente en la segunda fase)

Síntomas articulares

  • Artritis o poliartritis persistente o más severa, a veces con inflamación de las articulaciones como rodillas, codos, caderas, hombros o muñecas.

Síntomas nerviosos y oculares

  • Trastornos oculares
  • Trastornos cognitivos
  • Trastornos de concentración, fatiga
  • Estado depresivo o incluso agresivo
  • Trastornos neuromusculares (debilidad muscular, trastornos motores)

La prevención de la enfermedad de Lyme

La prevención se basa en evitar las picaduras de garrapatas. Para hacer esto, evita caminar descalzo por la hierba, sigue los senderos o caminos trazados, y usa pantalones y mangas largas cuando camines por el bosque o en espacios verdes. Presta especial atención siempre a las zonas clave por la noche.

También puedes usar un repelente de garrapatas para aplicar sobre la ropa o directamente sobre la piel. Asegúrate también de inspeccionar a tus mascotas buscando garrapatas y de usar productos para ellas también.

Si te ha mordido una garrapata, retírala tan pronto como sea posible. Puedes retirarla con una pinza especial para garrapatas o una pinza con bordes curvados. Debes deslizar el utensilio entre la piel y el insecto y luego girar suavemente en sentido contrario a las agujas del reloj (anti-reloj). Luego desinfecta el área de la picadura con alcohol.

Observa el área de la picadura en los días siguientes y cada semana para detectar cualquier enrojecimiento. Si aparece una lesión, evalúa su evolución durante varias semanas y, si se propaga, consulta a un especialista.

La vacunación contra la enfermedad de Lyme

No existe una vacuna contra la enfermedad de Lyme, ya que es causada por una bacteria. Sin embargo, existe una vacuna contra la encefalitis transmitida por garrapatas. Esta patología, responsable de los trastornos neurológicos, también es transmitida por la garrapata a través de flavivirus. Debido a que es causada por un virus, existe una vacuna. Si estás planeando un viaje a la naturaleza o al bosque, puedes considerar vacunarse contra la encefalitis transmitida por garrapatas.

El diagnóstico de la enfermedad de Lyme

El diagnóstico clínico se basa en primer lugar en la observación de la posible lesión y en el análisis de las actividades de la paciente. El médico puede entonces solicitar un análisis de sangre para detectar la presencia de anticuerpos contra las bacterias, pero no siempre confirma la infección, especialmente en las primeras etapas de la enfermedad de Lyme. En caso de duda, se pueden realizar otras pruebas, como un electrocardiograma o varias muestras (cutánea, médulal espinal, articular, etc.). Sin embargo, el diagnóstico diferencial es muy difícil de establecer porque, en todas las etapas de la enfermedad de Lyme, los síntomas pueden estar asociados con otras patologías.

La autoprueba de la enfermedad de Lyme

¿Sabías que ahora hay un autodiagnóstico para la enfermedad de Lyme? Esta prueba detecta un alto nivel de anticuerpos contra la bacteria responsable de la enfermedad de Lyme y, por lo tanto, una infección reciente con la bacteria, es decir, entre 2 y 6 semanas después de la picadura de la garrapata. Si te ha picado una garrapata y crees que se retiró demasiado tarde, no dudes en realizar esta prueba para averiguarlo tú mismo. Atención, en caso de un resultado positivo, debes consultar inmediatamente a tu médico.

El tratamiento de la enfermedad de Lyme

¿Se puede curar la enfermedad de Lyme? Aunque es una enfermedad crónica, puede tratarse si se diagnostica a tiempo. El tratamiento consiste principalmente en terapia antibiótica. El tratamiento con antibióticos generalmente no es preventivo, sino que se prescribirá en caso de síntomas de la enfermedad de Lyme. Los antibióticos pueden curar la enfermedad de Lyme en la primera fase. Para las otras fases, el tratamiento varía y a veces puede requerir hospitalización y corticosteroides en caso de trastornos del ritmo cardíaco. Algunos pacientes, incluyendo aquellos que han desarrollado neuroborreliosis, pueden experimentar trastornos subjetivos hasta 10 años después de la recuperación. La enfermedad de Lyme puede considerarse entonces como «crónica».

Las complicaciones de la enfermedad de Lyme

Las principales complicaciones son el empeoramiento de los síntomas en la segunda y tercera fase. Algunos de ellas podrían volverse crónicas o tener consecuencias graves. Por lo tanto, es mejor tratar de prevenir la enfermedad de Lyme o detectarla a tiempo, quitando las garrapatas rápidamente y supervisando el progreso de cualquier mordedura.